“卡西尼”号土星探测器任务步入终结

2017-09-15 01:20:43   来源:科技日报   我要评论

“卡西尼”号坠入土星大气艺术效果图。图片来源:NASA官网

    今日视点

    “卡西尼”号于1997年前往土星,2004年到达轨道,在过去的13年里,这架探测器持续为我们探索着土星系统,早已超额完成任务。现在,绝唱正在上演——“卡西尼”号会扎进土星大气并在土星的怀抱中消殒,结束其荣耀的一生。

    这是人类迄今最雄心勃勃的太空探索项目之一。它是第一个将土星、火星、金星以及地球拍进“合影”的设备;它发回了前所未有的土星精确数据;它对土卫二上生命必要元素的确认,让地外生命的猜想接近了现实;它对土卫六的探测将载入史册……而在这个九月,我们永别“卡西尼”号。

    13年,代替人类的眼睛

    北京时间1997年10月15日,“卡西尼”号发射升空,它肩负的使命是要对土星系统进行空间探测,包括环绕土星飞行,对土星及其大气、光环、卫星和磁场进行深入考察等。

    但如果仅仅依靠火箭的推力直接飞向土星,并像现在这样在7年之内抵达,那么“卡西尼”号出发时携带的燃料就决不能少于70吨。于是,它采取了“曲线救国”的策略——先后从金星和地球借用行星的引力,再利用木星的引力加速,最后才把目标对准土星。这让它的旅程延长至35亿千米,是地球与土星实际距离的2.5倍以上。

    经过6年8个月,“卡西尼”号终于在2004年7月1日顺利进入土星轨道。

    此后的13年里,它代替了人类的眼睛,无数次近距离观测土星。由“卡西尼”号拍摄的39万张照片,逐一加深了科学家对这个美丽行星系统的了解,而它提供的土星与周围太阳系行星的叠合照,更让世人感到震撼——如果说人类能拿肉眼俯瞰半个星系的话,这照片就和我们看到的景象别无二致。

    不朽,职业生涯巅峰

    土卫二表面被厚厚的冰层覆盖。但“卡西尼”号2014年发现,这里的冰层下藏着一个海洋。

    2015年,“卡西尼”号看见了土卫二喷发的冰,依靠自身搭载的设备加以分析后发现,当中含有大量氢气分子和二氧化碳。二者存在的最佳解释是,它们由温暖海洋和海底岩层之间的水热反应产生,而这可以为深海微生物提供能量——就和地球数十亿年前诞生、孕育生命的环境非常相似。由此,土卫二这颗星几乎具备了生命所需的所有条件——水、有机物以及能量来源,那些微生物,或许就“藏身”海床之中!

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